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月亮即将进入开放参观时代,太空探索能跟上吗?

月亮即将进入开放参观时代,太空探索能跟上吗?

过去登月计画总是各国政府进行的工作,人们曾经认为只有国家级的力量,才能凑齐足够的资金、科技以及政治意志力,来让人类从地球飞到月球,或是更深入探索更远的太空;然而,如今民间的力量看来已经比政府更加强大,每几週,太空探索(SpaceX)的猎鹰 9 号火箭就运载卫星或物资升空,其中许多是美国航太总署(NASA)的任务,民间太空力量发展快速,商业登月旅行离实现的日子越来越近,有许多企业摩拳擦掌。

至今为止,仅有 3 个国家政府力量成功着陆登月:美国、俄国、中国,其他国家则只能做到让太空飞行器坠毁在月球表面上,至于民间企业则尚未能在月球上留下足迹,但是这个现况可能很快就会大改变,月亮即将进入开放参观年代,月球表面上将不会只有各国太空人的历史足迹,而是留下无数游客的脚印。

美国企业星机(Astrobotic)在 2017 年宣布,将在人类登月 50 週年的 2019 年,以联合火箭发射联盟(United Launch Alliance Rocket)的火箭,搭载登月装置,进行登月计画。

以色列非营利机构 SpaceIL,最初是参加  Google Lunar X Prize 而成立,于 2018 年 7 月宣布,将其登月载具在 2018 年 12 月由猎鹰 9 号火箭发射,预定于 2019 年 2 月登月。

亚马逊(Amazon)创办人贝佐斯(Jeff Bezos)所成立的蓝色起源(Blue Origin)同样于 2018 年 7 月宣布,目标在 2023 年进行登月。

日本企业 ispace 则于 2018 年 10 月宣布,与太空探索签约进行两次月球计画,第一次是在 2020 年投射探测器绕行月球,第二次则于 2021 年,将有登月载具,带几辆月面车探索月球表面。

希望取得商业营收获利

登月不再是冷战时代代表国力象徵的太空竞赛,如今月球表面对企业来说,代表的是商机,目标不再是抢先在月球表面上插上国旗,而是吸引客人,不论是公部门或是民间,找到出资的消费者,出钱请它们将硬体设备带到月球表面上,可能是政府的太空科学研究计画,可以是月面採矿计画,在月面上採掘水冰,用来电解水成为氢氧燃料,做为深太空探索所用,让月球成为深太空探索的中继基地等等。

这些企业希望能像太空探索一样取得商业营收获利。太空探索目前靠着发射卫星与为 NASA 载运物资到国际太空站,每年营收约 20 亿美元,从 NASA 得到的总营收达 77 亿美元。太空探索正增加发射频率,2017 年总计发射 18 次,2018 年至 10 月初已经发射 16 次,委託发射的起跳价格为 6,200 万美元,另一方面,太空探索回收火箭,则可降低成本,拉升获利,然而,卫星发射市场有其极限,2017 年全球商用卫星发射总营收为 46 亿美元,不容易再增加。NASA 方面的资金也正在缩减,取消许多计画,改採鼓励民间发展模式。

在太空旅游方面,蓝色起源与维珍银河(Virgin Galactic)目前正计划先推出次轨道太空飞行的太空旅游,维珍银河预定的票价是 25 万美元,太空探索本身则开始宣传其太空旅游构想,宣布已经有第一位愿意花大钱搭上「大猎鹰火箭」(Big Falcon Rocket,BFR)上太空绕月球一圈的乘客──日本企业家前泽友作。

大猎鹰火箭目前还在概念阶段,甚至连概念外型也还没定稿,预计开发费用高达 50 亿美元,对太空探索来说将是沉重负担,太空探索还同时在推 Starlink 卫星宽频计画,该计画预计要到 2023 年才能转亏为盈,蜡烛两头烧不利于其财务,创办人伊隆‧马斯克在特斯拉(Tesla)上遇上的争议以及退位董事长,对太空探索也不是太好的消息,产业界认为,大猎鹰火箭将走上特殊的「群众募资」模式,就是由超有钱的乘客们出资打造。

太空探索是民间企业进军太空的先锋,不过,马斯克一向行销胜于实质的形象,不仅为特斯拉带来麻烦,太空探索是否能顺利打造大猎鹰火箭,或是是否能顺利从乘客募集足够资金,都是疑问,这个月亮即将进入开放参观的年代,是否太空探索本身反而落后输给竞争对手例如蓝色起源?若真的发生这个状况,对马斯克来说,可就是最大的讽刺了。

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